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Los cuatro tiempos verbales pasados y sus nueve usos en inglés

El pasado es importante. Es de donde venimos. Necesitamos usar el tiempo pasado para describir la mayoría de nuestras experiencias personales, así como los sucesos vividos por otras personas. De hecho, existe una disciplina académica completamente dedicada al estudio del pasado: la historia. Pero el lenguaje relacionado con acontecimientos pasados no solo se encuentra en libros de historia. Muchas conferencias y textos académicos, incluyendo los del TOEFL, usan tiempos pasados para hablar de todo lo sucedido antes de este instante.
 
Existen cuatro tiempos pasados, y nueve formas de usarlos en inglés. Entender estos tiempos verbales y sus usos te será de gran ayuda para la comprensión lectora y auditiva académica, así como para la expresión oral y escrita académica. A continuación examinaré cada tiempo pasado y sus usos, con ejemplos.

Simple Past (pasado simple)

Forma: para cada verbo, cambia la forma base por su forma pasada. Por lo general esto implica agregar ‘ed’ al final de la palabra. Sin embargo, como ocurre con el simple present, hay muchísimos verbos irregulares que tienen distintas formas para el tiempo pasado.
 
Usos:
Uso 1: acciones completadas en el pasado

EJEMPLOS: The scientists conducted an experiment. They thought the experiment would prove their theory.

Past Continuous (pasado continuo)

Forma: la forma pasada del verbo “to be” (was/were) + el verbo + ing
 
Usos:
Uso 1: describir una acción pasada que aún no se ha completado

EJEMPLOS: I was trying to fix the car this morning, but I’m not done with the repairs yet. At 11pm, I was still working on my homework.

Uso 2: describir una acción pasada que fue interrumpida por otra acción

EJEMPLOS:The radio station was broadcasting music when the music was interrupted by an important announcement. I was trying to sleep when I heard a knock at my door.

Uso 3: cuando se quieren describir dos acontecimientos pasados que ocurrieron al mismo tiempo, este tiempo verbal se usa para describir el acontecimiento más largo de los dos. (Puedes usar el simple past para el evento más corto. También puedes usar el past perfect para el evento más corto; ve al Uso 2 del past perfect más adelante en este artículo para ver un ejemplo).

EJEMPLOS:Marco Polo contacted Chinese merchants and leaders while he was travelling the world. She burned herself while she was cooking dinner.

Uso 4: describir una acción pasada que se produjo durante un período de tiempo específico y puede haber continuado después de ese lapso

EJEMPLOS:The science team was conducting research as recently as last month. Many students were feeling depressed in in February.

 
(Nota: en oraciones como estas, el uso del past continuous implica que la actividad puede haber continuado después del lapso de tiempo mencionado. También puede haberse detenido. En otras palabras, quizás el equipo de científicos del primer ejemplo todavía está investigando, o quizás ya no. Y quizás los estudiantes siguieron deprimidos después de febrero, o quizás en marzo ya se sentían mejor).

Past Perfect (pasado perfecto)

Forma: had + forma pasada del verbo
 
Usos:
Uso 1: cuando se describe una serie de acciones, el past perfect se usa para describir la acción que ocurrió primero

EJEMPLOS:I had gone home; then I read a book and fell asleep. The lawyers had slowly worked toward an agreement that was acceptable for everyone; then they printed the agreement and gave it to their clients.

Uso 2: cuando se describen dos acciones pasadas que ocurrieron al mismo tiempo, se puede usar el past perfect para describir la acción más corta. La acción más larga se puede describir usando los tiempos simple past o past continuous. Mira el Uso 3 del past continuous explicado con anterioridad en este artículo.

EJEMPLOS:Marco Polo had contacted Chinese merchants and leaders while he traveled the world. She had burned herself while she was cooking dinner.

(Aunque estas dos oraciones usen tiempos verbales ligeramente distintos de los que vimos en los ejemplos del Uso 3 del past continuous, estos ejemplos tienen el mismo sentido que los anteriores).
 
Uso 3: describir acciones pasadas que finalizaron en un período de tiempo específico

EJEMPLOS:The science team had conducted research as recently as last month. Many students had felt depressed in in February.

(Nota: estas oraciones son casi idénticas a los ejemplos del Uso 4 del past continuous que analizamos antes en este tutorial. La única diferencia es que aquí se usa el past perfect. Pero este pequeño detalle cambia el sentido de toda la oración. En los ejemplos con el past continuous, los científicos pueden haber seguido con sus investigaciones después del mes pasado o no, y los estudiantes pueden haber seguido sintiéndose deprimidos después de febrero o no. Sin embargo, en estas oraciones nuevas con verbos en el past perfect, no hay duda de que los científicos no continuaron investigando después del mes pasado, y los estudiantes definitivamente dejaron de sentirse deprimidos después de febrero).

Past Perfect Continuous (pasado perfecto continuo)

Forma: had + been + verb + ing
 
Usos:
Uso 1: describir una acción pasada que comenzó antes que otras acciones pasadas, pero que luego se superpone con las acciones que comenzaron después
 
Este uso es un poco complicado, así que lee con cuidado la siguiente explicación: supongamos que quieres describir una serie de acciones. Imaginemos que hay una acción que empezó antes que las demás, pero que continuó incluso después del comienzo de la siguiente acción. Por ejemplo, imagina que empezaste a cenar, y que mientras comías, empezaste a pensar en lo que harías el fin de semana. En inglés usarías el past perfect continuous para describir la acción que comenzó antes (cenar) y que ocurrió en parte al mismo tiempo que la acción que comenzó después (pensar en lo que harías el fin de semana). Para la acción que empezó más tarde se usaría el simple past. Entonces la oración quedaría así: I had been eating dinner when I thought about what I would do on the weekend.

EJEMPLOS:Chiang Kai Shek had been leading his political followers for many years when he and his followers fled from China to Taiwan. She said she had been working in a hospital when World War II started, and she worked there for many more years.

Notarás que el tiempo pasado es un poco más complicado que el tiempo presente. Si tienes cualquier duda acerca de las explicaciones y los ejemplos anteriores, no seas tímido. No dudes en dejar un comentario con tu pregunta, así yo puedo responderla. También puedes hacerme preguntas en mi cuenta de Google+, que verás más abajo en un link donde dice “About the Author”.
 
De nuevo, todas estas formas verbales del tiempo pasado son útiles sobre todo en el inglés académico. Para practicarlas, descarga y completa esta hoja de ejercicios gratuita: hoja de ejercicios sobre el tiempo pasado.
 
 
Esta publicación apareció originalmente en inglés en el blog de Magoosh y fue traducida al español por Giuliana Ferraro.

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